3707: Space Force launches robotic X-37B space plane on new mystery mission


It’s the sixth flight of the clandestine space plane.

CAPE CANAVERAL, Fla. — The U.S. Space Force’s mysterious X-37B space plane successfully launched on its sixth mystery mission from Florida today (May 17).

Riding atop a United Launch Alliance Atlas V rocket, the clandestine craft blasted off from Space Launch Complex 41 at Cape Canaveral Air Force Station here at 9:14 a.m. EDT (1314 GMT).

The on-time liftoff occurred just 24-hours after poor weather conditions at the Florida launch site forced ULA to scrub its original launch attempt, Saturday morning.

While the X-37B’s exact purpose is a secret, Space Force officials have revealed that the craft is packing numerous experiments on this trip to test out different systems in space. Some of those experiments include a small satellite called FalconSat-8, two NASA payloads designed to study the effects of radiation on different materials as well as seeds to grow food, and a power-beaming experiment using microwave energy.

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(Image credit: United Launch Alliance)

(Image credit: United Launch Alliance)

The U.S.Space Force and Air Force Rapid Response Capabilities Office have two of the miniature shuttle-like X-37B space planes (also known as Orbital Test Vehicles, or OTVs) that it uses for classified military missions in low-Earth orbit. They have flown five missions since 2010, four of them on ULA Atlas V rockets and the fifth on a SpaceX Falcon 9.

X-37B returns to space

Today’s launch occurred just six months after the most recent mission, OTV-5, landed at NASA’s Kennedy Space Center in Florida on Oct. 2, 2019, completing a record-setting 780 days (just over two years) sojourn in space.

Boeing built the X-37B space planes for the U.S. Air Force. The two vehicles have spent more than seven years in orbit across their missions. (Command of the mission and other space related activities transferred to the Space Force after its creation in 2019.)

Space Force officials have said that the experiments and technology the X-37B carries “enables the U.S. to more efficiently and effectively develop space capabilities necessary to maintain superiority in the space domain.”

Related: How the secretive X-37B space plane works (infographic)

The X-37B space plane ahead is seen tucked inside the payload fairing of its Atlas V rocket ahead of a May 17, 2020 launch. (Image credit: Boeing/US Space Force)

To that end, this mission will have even more experiments than previous flights. That’s thanks to the addition of a new service module — a cylindrical extension attached to the bottom of the craft — a first for this mission. The addition of a service module will help to increase the vehicle’s capabilities, enabling it to conduct more experiments and test new technologies throughout the mission, Space Force officials have said.

ULA launched the X-37B on an Atlas V rocket in the 501 configuration, which means the vehicle has a 17-foot (5 meters) wide payload fairing, a single engine Centaur upper stage, and no solid rocket boosters.

It marked the 84th flight of the Atlas V, which was recently dethroned as the most flown American launcher. That superlative was snagged by SpaceX’s Falcon 9 rocket, which became the world’s most flown booster in April and is also set to launch its next flight (a Starlink satellite fleet launch) early Tuesday, May 19.

Honoring coronavirus responders

The U.S. Space Force and United Launch Alliance dedicated the X-37B space plane’s OTV_6 launch to the first-responders and victims of the COVID-19 pandemic. (Image credit: United Launch Alliance)

Saturday’s launch, dubbed USSF-7, is dedicated to the first responders and medical personnel across the country who work daily to combat the ongoing coronavirus pandemic.

The mission is part of the military’s “America Strong” campaign, which also includes a series of flyovers by the Air Force Thunderbirds and Navy Blue Angels. ULA also stamped a tribute on the side of the Atlas V rocket that says: “In memory of COVID-19 victims and tribute to all first responders and front-line workers.”

COVID-19, the disease caused by the new coronavirus, has infected approximately 4.5 million people globally, with 1.45 million of them in the United States. At least 87,991 have died from the disease in the U.S. as of May 16, according to Livescience.

“Thank you for your courage in caring for the sick and keeping us safe,” ULA CEO Tory Bruno tweeted, addressing the many first responders working selflessly to support the nation in this difficult time.

“There are still heroes in this world,” he added.

Officials at the 45th Space Wing said they have been doing their part to make sure the launch went smoothly while simultaneously protecting its workforce.

“We have an obligation to keep space capabilities up and running for our nation,” Gen. John Raymond, chief of space operations in the U.S. Space Force and commander of the U.S. Space Command said during a prelaunch talk on May 6.

To that end, the 45th Space Wing has been rotating crews between launches, reduced on-site staff as much as possible and practiced social distancing. Both NASA’s Kennedy Space Center and the nearby Cape Canaveral Air Force Station have kept public viewing areas closed for this launch as well as a SpaceX launch scheduled for Sunday morning.

This mission marks the second national security launch under the Space Force since its establishment in December. (The first was the AEHF-6 military communications satellite launch in March.)

The X-37B space plane is about 29 feet (8.8 meters) long and resembles a miniature space shuttle. For OTV_6, the robotic spacecraft carried a new service module that supports more experiments and longer stays in space. (Image credit: U.S. Air Force)

Space Force officials have chosen to delay some of the planned missions, however, due to concerns about the pandemic. For instance, the next GPS navigation satellite mission GPS 3 SV03 has been delayed several months to no earlier than June 30 to ensure that ground control crews were able to stay safe.

It’s a busy time on the space coast, and the GPS constellation is healthy which reduces the pressure to get newer, upgraded satellites into orbit, officials said.

Today’s mission was originally part of a launch double header from Florida’s Space Coast.

Following the Atlas V launch, a SpaceX Falcon 9 rocket was supposed to take to the skies less than 24 hours later, carrying another batch of SpaceX’s Starlink satellites into orbit.

That launch was originally on the books for today, but weather delays at the launch site and the emergence of a tropical depression out in the Atlantic prompted SpaceX to move the launch date.

When the Falcon 9 does launch, it will bring the total number of Starlink internet satellites up to nearly 500. SpaceX CEO Elon Musk has said that between 400-800 satellites are needed to begin rolling out the first, albeit limited, iteration of its global internet service.

If all goes as planned, the Falcon 9 will lift off from Space Launch Complex 40 at 3:10 a.m. EDT (0710 GMT) on Tuesday.

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By Amy Thompson – Space.com Contributor




3700: The Air Force’s mysterious X-37B spaceplane is launching to space again this weekend


Takeoff is scheduled for 9:14AM ET Sunday

Update May 16th, 10:26AM ET: Bad weather forced ULA to push back the launch to Sunday, May 17th, with liftoff scheduled for 9:14AM ET.

Original Story: The Air Force’s mysterious spy spaceplane, dubbed the X-37B, is headed back to space on Sunday morning for its sixth mission in Earth orbit. As usual with this spacecraft, its exact purpose is a secret, though the Air Force says the vehicle will be carrying a number of experiments on this trip and testing out new systems in space before returning them to Earth.

This launch comes a little more than six months after the X-37B returned home from its record-breaking fifth mission to orbit. The spaceplane, which looks a bit like a miniature Space Shuttle, landed at NASA’s Kennedy Space Center in Florida on October 27th after spending a total of 780 days, or more than two years, in space. That flight marked the X-37B’s longest mission yet in space, and the vehicle has now spent a total of seven years and 10 months in orbit. This upcoming flight could add a few more years to the spacecraft’s total flight time.

The Air Force claims that the experiments and technology that the X-37B carries “enables the US to more efficiently and effectively develop space capabilities necessary to maintain superiority in the space domain.” This mission will have even more experiments than usual, thanks to the addition of a new service module — a cylindrical structure attached to the bottom of the spaceplane that will be packed with technology to be tested on orbit. “This will be the first X-37B mission to use a service module to host experiments,” Randy Walden, director and program executive officer for the Air Force Rapid Capabilities Office, said in a statement. “The incorporation of a service module on this mission enables us to continue to expand the capabilities of the spacecraft and host more experiments than any of the previous missions.”

While most of the experiments on this flight are kept under wraps, a few of the technologies going up on this mission have been made public. Tagging along with the X-37B is a small satellite called FalconSat-8 developed by the US Air Force Academy that carries five experimental payloads. The spaceplane will supposedly deploy the FalconSat-8 when it reaches orbit. NASA is also sending two experiments up on this flight to study how space radiation degrades certain materials as well as seeds needed for food. And the US Naval Research Laboratory has included an experiment that will “transform solar power into radio frequency microwave energy” that can then be sent to the ground for use.

The X-37B is still considered an asset of the US Air Force, but the newly minted Space Force will be overseeing the mission from launch to landing. The X-37B’s ride into space is the United Launch Alliance’s Atlas V rocket, which has launched this spacecraft on four of its previous five flights. The spacecraft’s last ride was on SpaceX’s Falcon 9 rocket, which launched the X-37B for its fifth mission on September 7th, 2017.

As this launch is taking place during the pandemic, both the Air Force and the United Launch Alliance are including a small tribute to those affected by COVID-19 on this flight. A written message has been added to the side of the Atlas V rocket, reading: “In memory of COVID-19 victims and tribute to all first responders and front-line workers.”

ULA is targeting liftoff at 9:14AM ET on Sunday. The company originally hoped to launch on Saturday, but bad weather forced a launch delay. ULA will provide live coverage of the launch, so if you’re up early this Sunday, you can tune in live to see this mysterious vehicle fly.

The Verge




3661: Misterioso avião espacial dos EUA vai voltar ao Espaço. Desta vez, sabemos porquê



– Mais uma vez tive de recorrer a um editor de captura de écran (screen capture) para gravar o vídeo acima dado que não existe, no original, qualquer link para o reproduzir. Lamentável…

O avião espacial militar super-secreto dos Estados Unidos vai voltar ao Espaço para mais uma missão em 16 de Maio. Ao contrário das outras vezes, o Departamento da Defesa explicou o que lá vai fazer.

O avião espacial X-37B das Forças Armadas dos Estados Unidos está prestes a ser lançado para a sua sexta missão. A aeronave vai ser lançada a partir da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Florida, em 16 de maio. A Força Espacial dos Estados Unidos será responsável pelo lançamento, operações em órbita e pouso.

O X-37B é um veículo orbital desaparafusado que se assemelha a uma mini-versão do vaivém espacial da NASA, medindo apenas 8,8 metros de comprimento. De acordo com o portal IFLScience, esta será a sua primeira missão a usar um compartimento para hospedar experiências.

Uma das experiências vai testar a reacção de “materiais significativos” às condições do Espaço e outra vai estudar o efeito da radiação do ambiente nas sementes das plantas. A terceira experiência vai transformar a energia solar em energia de micro-ondas por radiofrequência e a transmissão dessa energia para a Terra.

A missão também implantará o FalconSat-8, um pequeno satélite construído e projectado por cadetes da US Force Academy que realiza cinco experiências separadas.

“Esta sexta missão é um grande passo para o programa X-37B”, afirmou Randy Walden, director executivo do programa do Departamento do Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea, em comunicado. “Esta será a primeira missão X-37B a usar um módulo de serviço para hospedar experiências. A incorporação de um módulo de serviço nessa missão permite-nos continuar a expandir os recursos da espaço-nave e hospedar mais experiências do que qualquer uma das missões anteriores”.

O X-37B completou a sua última missão em Outubro de 2019, depois de orbitar a Terra por 780 dias.

Há muito pouca informação oficial publicada sobre as suas missões anteriores. O site da Força Aérea dos EUA afirma vagamente que os “objectivos principais do X-37B são duplos: tecnologias de espaço-naves reutilizáveis ​​para o futuro da América em experiências espaciais e operacionais que podem ser devolvidos e examinados na Terra”.

A falta de detalhes passada alimentou uma quantidade razoável de conspirações sobre as verdadeiras intenções do avião espacial. Uma teoria popular defende que está a testar propulsores numa órbita relativamente baixa, com o objectivo de lá colocar satélites de reconhecimento no futuro próximo.

Outros sugeriram que está a ser usado actualmente para algum tipo de aplicação militar ou de inteligência. De acordo com um relatório da revista Spaceflight publicado em 2012, a órbita do X-37B seguiu de perto a do antigo laboratório espacial da China, Tiangong-1, levando a especulações de que estava a ser usado para a vigilância do Espaço contra estados estrangeiros.

Um avião espacial orbita a Terra há 719 dias (mas não se sabe porquê)

Um avião militar sem tripulantes, movido a energia solar, quebrou o seu recorde de duração de voo espacial e passou…

Juntas, as missões X-37B acumularam 2.865 dias em órbita, durante sete anos de testes de tecnologia.

ZAP //

8 Maio, 2020


2541: Nave espacial da Força Aérea dos EUA está a orbitar secretamente a Terra…

O que andará a fazer?

A Força Aérea dos EUA gabou-se recentemente de que a sua nave/drone X-37B acaba de bater um recorde ao orbitar a Terra durante 719 dias consecutivos.

Se o recorde é uma façanha, o alvo da curiosidade não é este ato, mas sim, o que andará a nave a fazer lá em cima há tanto tempo?

Conforme o que é referido nas informações fornecidas pela Força Aérea norte-americana, este é o Projecto X-37B. O seu objectivo é desenvolver naves espaciais não tripuladas e reutilizáveis “para o futuro da América no espaço”. Estas serão assim capazes de hospedar experiências que podem ser levadas de volta à Terra para análise.

Mas o que é o Projecto X-37B?

A primeira coisa a entender é o que é afinal este projecto. Na realidade, tudo nasceu a 1999 na NASA com o “Projecto X-37”. Na altura, a agência americana foi responsável pelo projecto de um “avião espacial” fabricado pela Boeing. Sendo também parte de um desenvolvimento conjunto entre a NASA, a DARPA e a Boeing.

O avião é autónomo com a capacidade de ser operado remotamente. Além disso, a sua energia é obtida através de painéis solares que lhe permitem operar por longos períodos de tempo… neste caso, vários anos.

O futuro

Trata-se de uma aeronave que não requer muito dinheiro para ser construída e que também é reutilizável. Por isso, em 2004 a DARPA decidiu assumir o projecto para tarefas militares. Assim, levou a NASA a descartar os modelos X-37A que tinha na altura. A DARPA fez alguns ajustes e encomendou à Boeing melhorias que deram vida à X-37B. Nomeadamente, reduzindo o seu tamanho, aumentando as suas capacidades de comunicação e ainda a sua autonomia.

Corria o ano de 2010 e a Força Aérea dos EUA adoptava esta aeronave para missões classificadas como “Orbital Test Vehicle” (OTV). Segundo a informação pública da agência, até hoje esta aeronave completou quatro missões bem-sucedidas e estará com a quinta missão em andamento.

A primeira missão OTV durou 224 dias em órbita, enquanto a OTV-4 bateu o recorde ao passar 717 dias, 20 horas e 42 minutos em voo. Agora, o OTV-5 tem orbitado a Terra desde 7 de Setembro de 2017 e pretende estar lá por mais vários meses, embora não seja assim tão claro o que está lá a fazer.

De acordo com as informações do Daily Beast, o X-37B foi “concebido para transportar cargas úteis experimentais de câmaras de alta tecnologia de vários tipos, sensores electrónicos e radares de cartografia do solo”.

Em resumo, tecnologia tem muita, informação sobre o que anda a fazer existe pouca. Mas ainda vai lá ficar por muito tempo.

28 Ago 2019
Imagem: U.S. Air Force
Fonte: Space.com

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2537: Um avião espacial orbita a Terra há 719 dias (mas não se sabe porquê)

Um avião militar sem tripulantes, movido a energia solar, quebrou o seu recorde de duração de voo espacial e passou mais de 719 dias a orbitar a Terra.

O avião espacial X-37B pertence à Força Aérea dos Estados Unidos (USAF) e esta é a sua quinta missão — o Orbital Test Vehicle 5 (OTV-5). No entanto, os resultados das suas missões permanecem confidenciais.

Na segunda-feira, o avião quebrou o recorde estabelecido pela missão anterior, o OTV-4, que permaneceu no ar por 717 dias, 20 horas e 42 minutos. O OTV-5 bateu esse às 10 horas e 43 minutos, no dia 26 de Agosto. Hoje, o avião está quase no final do dia 719.

Embora a USAF não evite falar sobre o avião espacial, usa termos muito gerais. Mas, é de conhecimento público que a USAF tem, pelo menos, duas aeronaves movidas a energia solar, construídas pela Boeing.

A última missão foi lançada a 7 de Setembro de 2017 pelo foguete Falcon 9 da SpaceX e ainda está activa. Não está claro quando termina a sua missão, mas o avião está preparado com rodas para aterrar na pista.

De acordo com a USAF, os objectivos primários do X-37B são pesquisar tecnologias de veículos espaciais reutilizáveis para o futuro dos EUA no espaço e, conduzir experiências que se possam trazer para a Terra para as examinar.

Segundo a Space, as tecnologias testadas no programa incluem: orientação avançada, navegação e controlo, sistemas de protecção térmica, aviónica, estruturas e vedações de alta temperatura, isolamento reutilizável conforme, sistemas electromecânicos de voos leves, sistemas avançados de propulsão, materiais avançados, voo orbital autónomo, reentrada e aterragem.

No passado, o mistério em torno desta missão levou à especulação de que os militares podiam estar a testar um EM Drive no espaço — um hipotético sistema de propulsão sem combustível que foi estudado pela NASA e que a China alega já estar a testar.

Outras especulações sugeriam que a USAF podia estar a usar o X-37B para pesquisa de armas ou operações de vigilância da órbita. Contudo, em 2010 a Força Aérea negou que o programa envolvesse qualquer “capacidade ofensiva”.

“O programa apoia a redução de riscos tecnológicos, a experiência e o desenvolvimento de conceitos operacionais”, disse um porta-voz na altura.

Independentemente da missão do avião, este foi projectado para um tempo de órbita de apenas 270 dias. O facto de ter sido capaz de mais do que duplicar o tempo é uma conquista para as aeronaves movidas a energia solar.

DR, ZAP //

Por DR
28 Agosto, 2019