2333: Juno encontra correntes misteriosas na magnetosfera de Júpiter

CIÊNCIA

NASA

Há correntes turbulentas e inesperadas que crepitam através da atmosfera de Júpiter, produzindo auroras brilhantes.

Juno, a sonda da NASA que orbita a gigante do gás desde 2016, passa sobre as regiões polares de Júpiter há 53,5 dias, recolhendo dados sobre as forças magnéticas que produzem auroras ultra-brilhantes acima do enorme planeta.

Num novo artigo, publicado na revista Nature Astronomy, investigadores descobriram que as correntes eléctricas que passam pela magnetosfera de Júpiter – a região mais rica em linhas de campos magnéticos – não funcionam como esperado.

A sonda encontrou menos correntes contínuas – ou seja, uma corrente que flui constantemente numa só direcção – do que os físicos previram. Eram apenas cerca de 50 milhões de amperes, uma corrente incrivelmente poderosa, mas não tão alta como os modelos teóricos da magnetosfera de Júpiter sugeriam.

“Estas observações, combinadas com outras medições da sonda Juno, mostram que as correntes alternadas desempenham um papel muito maior na geração da aurora de Júpiter do que no sistema de corrente contínua”, disse Joachim Saur, um dos autores do artigo, em comunicado.

Na Terra, normalmente pensamos em correntes alternadas e directas (CA e CC) em termos de electrónica, explica a Live Science. No final do século XIX, os inventores Thomas Edison e Nikola Tesla discordaram muito sobre qual método deveria ser usado para fornecer energia aos dispositivos eléctricos.

A energia CC não converte tão facilmente entre diferentes voltagens, de acordo com o Departamento de Energia dos EUA (DOE), por isso Tesla queria transformar o AC mais facilmente conversível no padrão. Edison, guardando as suas patentes dependentes de DC, resistiu à mudança e espalhou informações incorrectas de que a CA era mais perigosa.

Tesla ganhou no final e AC tornou-se o padrão para a energia dos EUA. No entanto, a corrente contínua recuperou o favor à medida que mais dispositivo com bateria chegavam ao mercado.

No espaço ao redor de Júpiter, a proporção de CA para CD é determinada pelo comportamento de iões na atmosfera do planeta. Júpiter tem correntes mais poderosas do que a Terra por várias razões, incluindo o seu enorme tamanho, a sua rápida velocidade de rotação e o excesso de partículas carregadas bombeadas para fora dos vulcões na lua Io.

Uma proporção tão grande dessas correntes a ser AC parece ser um resultado da turbulência nos campos magnéticos do planeta. A turbulência refere-se à maneira desordenada como a forma e a direcionalidade dos campos magnéticos flutuam. Essa turbulência está a produzir efeitos diferentes em cada um dos dois pólos de Júpiter.

No tempo em que Juno orbitou Júpiter, o pólo norte do planeta experimentou cerca de metade da corrente do pólo sul. Isso parece ser o resultado do arranjo muito mais complexo das linhas de campo magnético no norte, que interrompe o fluxo de correntes. No sul, as linhas do campo magnético são “mais suaves”.

Os efeitos dessas diferenças são visíveis nas auroras dos dois pólos. No norte, as auroras tendem a ser mais amplamente dispersas, com uma estrutura de “filamentos e chamas”. No sul, as auroras tendem a ser mais estruturadas, com um “arco brilhante”, estendendo-se a partir do oval principal, onde ocorrem as auroras.

Esta investigação sobre os poderosos campos magnéticos de Júpiter poderia aumentar a compreensão do campo magnético mais fraco da Terra – a principal protecção da humanidade contra as duras partículas solares.

Alguns investidores já suspeitam que a turbulência produziu uma proporção significativa de correntes em torno do nosso plano e este trabalho parece dar credibilidade a essa ideia.

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Por ZAP
19 Julho, 2019

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