3659: Record-breaking astronaut Christina Koch on making space history and surviving lengthy isolation

SCIENCE

‘Recommit to the things that you know keep you healthy and sane’

On February 6th, NASA astronaut Christina Koch returned back to Earth after making history during a nearly year-long stay on board the International Space Station. She had just broken the record for longest continuous spaceflight by a woman, and while she was up there, she performed the first all-female spacewalk in history with her friend and crewmate Jessica Meir. In fact, they did three total spacewalks together.

Now back on solid ground, Koch is experiencing another long-duration mission: social distancing during the coronavirus pandemic. But she says her turn aboard the ISS is helping her cope during this time, and she has some tips for others who may be struggling to stay positive throughout the crisis. Koch also says she has a better understanding of what it’s going to take to send people on years-long deep-space missions to Mars one day. The key? Combatting what she calls “sensory underload.”

In the meantime, she’s continuing to train — as much as she can from home — while awaiting her next assignment to space. And for her, the next call from NASA could be a big one. The space agency is aiming to send the first woman to the Moon as early as 2024 as part of its Artemis mission. It’s possible that woman could be Koch.

This interview has been lightly edited for clarity.

Your first flight to space was very eventful. What was it like when you first got your assignment?

It was a really exciting time, and I ended up being assigned at a time when there was a lot of flux in the flight schedule, so I had an accelerated training flow. Whereas the normal training flow is about two years, mine was about a year. I ended up studying to be in the copilot role in the Soyuz spacecraft. I spent almost all of 2018 living and training in Russia, which was an incredible experience.

Obviously, as a rookie, getting told that you’re finally going to achieve your dream of going to the space station is just an incredible moment, similar to the moment you find out you’re selected to be in the astronaut corps. It’s hard to really believe it’s happening, but, like anything, NASA gives you plenty to keep you busy.

Your time on the space station was definitely longer than you anticipated. What was it like learning that you’d be staying for nearly a year?

I did know in advance that it was a possibility. So for me, the real challenge and what I focused on was not getting too caught up in the sense of needing to know when I would go home. I became comfortable with the concept of launching and not necessarily knowing for sure when I would come back. So I developed a strategy for the longest-possible duration so that I could kind of sustain that tempo no matter what, if it was required.

We say in the industry that for a long-duration spaceflight, it’s a marathon, not a sprint. So I just told myself it was an ultra-marathon, not a marathon.

Let’s talk about your spacewalks, which were such a big deal to everyone on the ground. First, you were assigned to go with Anne McClain, and that was going to be the first all-female spacewalk. Then it was postponed. What was that event like for you, hearing about the backlash that was associated with it?

Being in the moment was a different experience than maybe it was perceived to be from the outside. The spacewalk actually wasn’t canceled; it happened. It was conducted by Nick Hague and myself. The decision to change the crew was actually recommended by Anne, based on her own preferences and the additional information she gained from her first spacewalk. And the fact that NASA 100 percent stood behind her decision and did not question it, I thought it was just an incredible example of trusting the crew, trusting the experts that are going to conduct the spacewalk, and trusting Anne to know what the best way to get the job done and to mitigate the risk would be. So I really commend both her and our leadership for going with that decision.

Jessica Meir (L) and Christina Koch (R) preparing for their spacewalk. Image: NASA

But then you also did get to make that history with your crewmate Jessica Meir just a few months later. What was that like, learning that you would actually get to do this all-female spacewalk that was so important to people.

It was just an awesome honor, as they all are. We were focused on the mission; we were excited to conduct the maintenance and upgrade to the space station. And I was just as happy to go out the door with Jessica as I had been with Nick and [NASA astronaut] Andrew [Morgan] on previous spacewalks.

Of course, there is something special that is being part of the first all-female spacewalk, and that was something that we kind of allowed ourselves to really take in and consider — more afterward. Because the preparation leading up to that spacewalk, we were all business: focused on the technical aspects, on making sure that we could get the job done. Interestingly, that spacewalk was actually a contingency spacewalk, so it had never been planned to happen. It was because of some unexpected hardware signatures that they saw after the battery replacement. So it was an incredible thing to be a part of, from our perspective, really more because of the teamwork involved in coming up with this incredible spacewalk within the span of a week and executing it successfully. So after the fact, I think we had a little more time to reflect on the historical significance of what we were doing.

Koch taking a space selfie during her spacewalk with Meir. Image: NASA

Obviously, we’re incredibly grateful to those that paved the way for us to be there. It was a privilege to be there at the right place at the right time.

People are experiencing their own form of spaceflight right now: they’re being socially isolated at home. What kind of advice would you have for them, given your experience?

As we come into the second month of social distancing and staying at home, it reminds me a lot of the latter part of my mission where the biggest challenge was remaining vigilant. We know what we should be doing — make a schedule, have a routine, take time for yourself, carve out space, set realistic goals — but I think, as it wears on, we kind of lose the vigilance and the commitment to those things. If every day feels like Tuesday, you don’t have the grit to make yourself do all of those things we know we should be doing.

So I would say recommit to the things that you know keep you healthy and sane during this time — reaching out, supporting each other. You’re probably finding yourself thinking, “When is this going to be over?” more and more. And for me, the way that I got through times like that was to focus not on the things I was missing out on, but on the unique parts of the situation that I would never have again. So find something that you love about this current situation, and that may be difficult. Some of us are going through really tough times. But find something that makes it special and unique that you know you’ll miss one day. And if you focus on that, you may find that you aren’t constantly waiting for it to be over.

What about using your experience to go to the Moon or Mars? Do you feel like you have a better understanding of what it’s going to take to do these years-long missions into deep space?

Definitely. We talked a lot on board about just that. Something we’re all probably experiencing right now is what I call “sensory underload.” You’ve seen the same thing for so long. You haven’t seen new people. You haven’t smelled new smells. You haven’t tasted new tastes. And there is a change, I think, in the brain that happens when we don’t have new sensory inputs to process every day.

A lot of the things that I think would enhance our long-duration missions are in kind of that realm — things like packing care packages for yourself to open throughout the mission, having virtual reality options for interacting in different environments and maybe even interacting with your family, coming up with unique ways to stay connected, using some of the same communication tools that we use on Earth, like, for example, texting.

So some of the answers are actually pretty simple. But I would say, right now, probably everyone in America has some pretty good advice as well on surviving long-duration space missions. We’ve all had a little taste of it ourselves.

I feel like I’m kind of trying to combat this “sensory underload” right now by trying to do new things, new activities, that make it seem like I’m in a different place than where I am.

One of the things that I did on board is use things like music or even decorating for that. You know, painting a room in your apartment, rearranging the furniture, or listening to a playlist that’s of a completely different genre in your house. Things that truly can provide a little bit of relief from sensory underload.

Now that you’re back on solid ground, what have you been doing during this period of downtime? Are you still training? Does it weirdly mirror your time on the station?

On the station, our days are 12-hour workdays during the week, filled with maintenance, science, and exercise down to the five-minute increments. So even without social isolation and staying at home, it would have been a big decrease in the amount of regimentation to my schedule coming home.

Image: NASA

You know a lot of people joke: “How can an astronaut work from home?” And yes, you know, there are a lot of training aspects that we can do and currency aspects that we can do from home. Russian language is a great example of that. And then anyone who’s mission essential is still doing their aspects of their job. So a lot of us support real-time space station work by being the CAPCOM in Mission Control. (That’s the person talking to the astronauts throughout the day.) So it’s a mix of essential work that we do go in for and then staying relevant on our training from home when we can’t.

Meanwhile, we’ve got a lot of big things from NASA coming up at the end of the month. Two of your fellow astronauts will be launching from Florida on a SpaceX rocket. What’s that going to be like for you?

I’m over the Moon for that mission. I am so excited to see [NASA astronauts] Doug [Hurley] and Bob [Behnken] launch from Cape Canaveral on an American rocket. I think it was an incredible decision to do business in the way that NASA has been, fostering this space economy by opening up the transportation of astronauts to and from the space station to private industry. To see it culminate and launch on May 27th is going to be incredible. Though we will all be separated, I think we’ll all be experiencing it together as a country and as a world.

There are also a lot of big opportunities coming up with NASA and its Artemis program to send the first woman to the Moon, and the NASA administrator has said that astronaut is probably already in the astronaut corps. Would you want to be that person?

I am so excited about the Artemis mission. It is going to be an incredible opportunity to lead on a global scale, to apply technologies to go on even deeper space missions like going to Mars and answering some of the biggest philosophical questions I think of our time — about are we alone? We are really on an awesome path of exploration and discovery right now, and it’s a really amazing time to be in the astronaut corps.

No one knows who those first couple of astronauts will be. My hope is that it’s the right person for the job. We have an incredible astronaut corps. Any single person would excel in that role, and I just can’t wait to see who that person is. I know that they will carry the hopes and dreams of all humanity with them when they go, and truly, I’m just excited to know that person. Whether or not it’s me, of course, any astronaut would accept with honor.

The Verge

 

3419: Astronauta regressou à Terra após recorde de 328 dias no espaço

CIÊNCIA/ESPAÇO

A norte-americana Koch deu a oportunidade aos cientistas de observarem os efeitos no corpo de uma mulher durante uma longa permanência no espaço.

© AFP

A astronauta da NASA Christina Koch, que passou quase 11 meses em órbita naquela que foi a mais longa permanência no espaço de uma mulher, regressou hoje à Terra, no Cazaquistão.

A cápsula Soyuz que transportou a astronauta aterrou na manhã desta quinta-feira a sudoeste de Dzhezkagan, no Cazaquistão, transportando também o comandante da estação, Luca Parmitano, da Agência Espacial Europeia, e Alexander Skvortsov, da agência espacial russa, Roscosmos.

Koch, norte-americana, encerrou uma missão de 328 dias no espaço, dando a oportunidade aos cientistas de observarem os efeitos no corpo de uma mulher durante uma longa permanência no espaço. Essa investigação é importante tendo em conta que a NASA planeia voltar à Lua no âmbito do programa Ártemis e prepara a exploração humana de Marte.

Ao longa da sua aventura no espaço, Koch foi publicando no Instagram alguns momentos do seu dia a dia durante a missão espacial.

A astronauta sorriu e fez com a mão um sinal de que estava tudo bem (mão fechada com polegar para cima), quando a equipa de apoio a ajudou a sair da cápsula e a colocou numa cadeira para um rápido “check-up”. As autoridades espaciais russas disseram que estava em boa forma.

Diário de Notícias
DN/Lusa
06 Fevereiro 2020 — 16:13

spacenews

… será impressão minha, ou a astronauta tem pelos na cara?

3294: Astronauta da NASA bate recorde. É a mulher que mais tempo passou no Espaço

CIÊNCIA/ESPAÇO

Christina Koch / Twitter
A astronauta da NASA Christina Koch

A astronauta norte-americana tornou-se, no último sábado, a mulher a passar mais tempo no Espaço, depois de ter ultrapassado a marca dos 288 dias a bordo da Estação Espacial Internacional.

2019 foi um ano e peras para a astronauta Christina Koch. Depois de ter feito história, em Outubro, quando esteve no primeiro passeio espacial exclusivamente feminino com a colega Jessica Meir, este sábado, tornou-se a mulher a passar mais tempo no Espaço.

Nesse dia, a astronauta norte-americana da NASA celebrou o seu 288.º dia a bordo da Estação Espacial Internacional. O anterior recorde, conseguido em 2017, pertencia à antiga astronauta Peggy Whitson.

“Os recordes existem para ser quebrados. É um sinal de progresso“, escreveu Whitson na sua conta do Twitter.

“Ter a oportunidade de ficar aqui por tanto tempo é realmente uma honra. A Peggy é uma das minhas heroínas e também teve a gentileza de me orientar ao longo dos anos, por isso é um lembrete para eu retribuir quando voltar”, disse Koch, citada pelo site Space.

Peggy Whitson @AstroPeggy

Records are made to be broken…it is a sign of progress! Congrats @Astro_Christina! https://twitter.com/Space_Station/status/1210953554803994626 

Intl. Space Station @Space_Station

NEW RECORD! NASA astronaut @Astro_Christina now has a place in the record books for the longest single spaceflight by a woman, eclipsing former NASA astronaut Peggy Whitson’s record of 288 days. @AstroPeggy went back to zero gravity to say #CongratsChristina.

Segundo o Science Alert, Kock ainda está longe de regressar a casa. Se tudo correr como previsto, isso só irá acontecer em Fevereiro de 2020, o que significa que terá estado um total de 328 dias no Espaço.

A astronauta começou a sua missão espacial no dia 14 de Março e a ideia era ficar na EEI durante seis meses. No entanto, a NASA estendeu a sua estadia, em parte para recolher mais dados sobre os efeitos dos voos espaciais de longa duração.

“É uma coisa maravilhosa para a ciência. Vemos outro aspecto de como o corpo humano é afectado pela micro-gravidade a longo prazo. Isso é realmente importante para os nossos planos futuros, não só na Lua mas também em Marte”, disse a astronauta.

Se passar os 328 dias no Espaço, Koch ficará a apenas 12 dias do recorde de Scott Kelly, que entre 2015 e 2016 passou 340 dias na EEI.

“Gosto de pensar no recorde não tanto sobre quantos dias estamos aqui, mas o que trazemos para cada dia, logo é outro grande lembrete para tentar fazer o nosso melhor“.

No entanto, o recorde do maior voo espacial da História — homem ou mulher — pertence ao cosmonauta russo Valery Polyakov, que passou 438 dias consecutivos a bordo da Mir.

ZAP //

Por ZAP
1 Janeiro, 2020

 

spacenews

 

3059: Pela primeira vez, uma astronauta corrige página da Wikipédia a partir do Espaço

CIÊNCIA

NASA’s Marshall Space Flight Center / Flickr

Pela primeira vez na história da Humanidade, a astronauta norte-americana Christina H. Koch fez a edição de uma página da Wikipédia na Internet a partir da Estação Espacial Internacional (EEI), enquanto orbitava o planeta Terra.

A novidade foi revelada por outra astronauta, Daren Welsh, através de uma mensagem publicada na rede social Twitter.

Christina H. Koch fez uma edição numa página da enciclopédia online Wikipédia em que estão listados os passeios espaciais realizados desde 2015. De acordo com a Renascença, a astronauta corrigiu alguns pormenores na descrição de tarefas realizadas durante uma saída da EEI, indica a página da Wikipédia.

Wikipedia @Wikipedia

No gravity is required to edit Wikipedia. Eat your heart out, Issac Newton. https://twitter.com/darenwelsh/status/1196143829591711744 

Daren Welsh @darenwelsh

Today, @Astro_Christina made the first confirmed edit to @Wikipedia FROM SPACE while aboard the @Space_Station! https://en.wikipedia.org/w/index.php?title=List_of_spacewalks_since_2015&diff=prev&oldid=926631603 @NASA @NASA_Astronauts @Wikimedia @mediawiki

A famosa enciclopédia online também assinalou a ocasião com uma mensagem no Twitter. “Não é preciso gravidade para editar a Wikipédia. “Rói-te de inveja, Isaac Newton”.

Licenciada em engenharia electrotécnica e física, a norte-americana partiu para a Estação Espacial Internacional a 4 de Março deste ano. Meses depois, a 18 de Outubro Koch e a colega Jessica Meir realizaram o primeiro passeio espacial realizado apenas por mulheres.

Em seis décadas e meia de exploração espacial com tripulantes, 15 mulheres participaram em 221 destes passeios orbitais, mas desde que, em 1984, a soviética Svetlana Savistskaya foi a primeira mulher a sair de uma nave – acompanhada pelo cosmonauta Vladimir Dzhanibekov – todas as tarefas femininas no exterior contaram com participação masculina.

A primeira saída para o espaço de duas mulheres estava programada para março e nela deveria participar a astronauta Anne McClain, mas a agência espacial norte-americana NASA alegou então que não tinha fatos espaciais adequados para duas mulheres.

A caminhada espacial é uma das tarefas mais perigosas das quais um astronauta participará durante o seu tempo a bordo da ISS. Cada um deles dura cerca de 6,5 horas, enquanto o astronauta permanece preso à nave espacial para não flutuar. Os astronautas usam pequenas unidades do tamanho de mochilas completas com propulsores a jacto operados por um joystick para ajudá-los a movimentar-se com segurança.

Das cerca de 500 pessoas que já estiveram no espaço, menos de 11% eram mulheres. Todas as caminhadas espaciais até o momento envolveram equipas consistindo exclusivamente de homens ou equipas envolvendo homens e mulheres.

ZAP //

Por ZAP
19 Novembro, 2019

 

2868: Português coordena parte da primeira caminhada espacial 100% feminina

CIÊNCIA

Christina Koch e Jessica Meir, astronautas norte-americanas da NASA que fizeram a primeira spacewalk totalmente feminina Crédito: NASA

Chama-se João Lousada e além de astronauta análogo (em terra), tornou-se recentemente no primeiro director de voo português da Estação Espacial. Esta sexta-feira coordenou parte da histórica missão que envolveu a primeira caminhada espacial totalmente feminina.

“Foi verdadeiramente especial estar na consola, para um marco tão importante na história do voo espacial: a primeira caminhada espacial totalmente feminina com Christina Koch e Jessica Meir, que incluiu uma nova peça na Columbus [a área científica da Estação Espacial] para permitir mais experiências no futuro”. O anúncio, em inglês, foi feito no Twitter pelo português João Lousada.

Aos 30 anos, o astronauta análogo (tem feito missões em terra de fato espacial para simular possíveis missões a Marte) passou de controlador da Estação Espacial Internacional, para diretor de voo no passado mês e contamos a história desse marco importante e inédito para um português aqui. O trabalho de grande responsabilidade, feito a partir do centro de controlo perto de Munique, na Alemanha, garante a segurança e o sucesso das operações na Columbus, a divisão científica da Estação Espacial Internacional (EEI).

Joao Lousada @Astro_Joao

It was truly special to be on console today for an important mark in space flight history: the first all-female space walk with @Astro_Christina and @Astro_Jessica including a new item in Columbus to allow for more experiments in the future#EVA #spacewalk #columbus #spacehistory

A EEI está já a uma altitude média de 340 km da superfície terrestre, numa órbita baixa que possibilita ser vista da Terra a olho nu e viaja a uma velocidade média de 27 700 km/h, completando 15,70 órbitas por dia – a cada 91 minutos dá uma volta completa à Terra.

João Lousada como astronauta análogo no deserto de Omã em 2018

O que fez, então, João Lousada?

Foi o director de voo da Columbus nesse turno. “Ou seja, liderei as equipas europeias durante o passeio espacial. Não é muito frequente que os passeios espaciais tenham tarefas relacionadas com o módulo Europeu então foi um spacewalk especial para todas as equipas europeias onde instalámos uma peça no exterior do módulo, que no futuro irá permitir instalar mais experiências no exterior da estação espacial [na divisão europeia Columbus].”

Que peça é? Chama-se Trunnion Slip off Prevention (ou TSOP) e é a sua inclusão vai permitir que este tipo de missões fora da Estação Espacial se tornem mais fáceis e frequentes, nomeadamente na parte europeia da estação.

Apesar de não ter falado directamente com as astronautas norte-americanas que fizeram história, liderou o trabalho que elas fizeram para a divisão Columbus. “Normalmente não é o Flight Director que fala diretamente com os astronautas, existe uma posição dedicada para isso chamada CAPCOM (ou EUROCOM na equipa Europeia), portanto, sim tínhamos contacto todo o tempo mas não fui eu a falar directamente”.

João Lousada no centro que coordena o módulo Columbus da Estação Espacial Internacional (foto cedida pelo próprio)

O sentimento de coordenar a missão é especial, mas questionado sobre se a sua equipa sente durante o trabalho esse o momento histórico, Lousada respondeu. “sim e não”. Isto porque: “por um lado temos consciência da importância deste marco histórico e vê-se na equipa que é um sentimento único estar a contribuir tão directamente para a história do espaço. Por outro lado, o trabalho não é diferente por ser o primeiro passeio espacial com senhoras. Temos o privilégio de ter profissionais altamente qualificados, tanto no espaço como nas equipas de terra, independente do género de cada. E o nosso trabalho, a nossa preparação e o profissionalismo de todas as equipas não foi diferente durante este passeio espacial.”

O significado da missão espacial

A primeira caminhada espacial com uma equipa feminina começou esta sexta-feira. Christina Koch e Jessica Meir, astronautas norte-americanas foram as eleitas pela NASA para o momento que foi transmitido em directo.

A missão principal foi reparar um controlador de energia do lado de fora da Estação Espacial Internacional, tendo sempre a Terra à vista (de um lado) e o universo, do outro.

Esta missão, de uma forma geral, vai permitir que estes trabalhos de astronautas vestidos com fatos espaciais e feitos em pleno espaço se tornem algo mais frequente. O ex-astronauta Ken Bowersox, agora vice-chefe do programa espacial humano da NASA, explicou em conferência de imprensa sobre a missão que além de se celebrar a ocasião de terem sido duas mulheres a cumprir esta caminhada espacial, há outros ganhos para os humanos não só na EEI nas na exploração espacial.

“Estamos agora a reunir a experiência que precisamos para tornar estes procedimentos rotina nos voos espaciais, para que possamos avançar mais no nosso sistema solar, para ir inclusive com humanos para a Lua e para Marte. Isso é o que me entusiasma mais, ver esse progresso a acontecer”, admitiu.

A Estação Espacial Internacional, onde está também a parte europeia com o laboratório Columbus

O que parte do trabalho feito resolveu

A electricidade da Estação Espacial Internacional é fornecida por quatro enormes asas ‘solares’ com os chamados controladores de carga de bateria, que desviam a eletricidade para baterias poderosas que recarregam quando o laboratório está sob a luz do sol e, de seguida, fornecem a energia armazenada quando a estação se movimento no período de sombra da Terra.

A substituição de modelos defeituosos deverá restaurar de 4 a 5 quilowatts de energia ao sistema eléctrico do laboratório, que foi perdido quando o carregador original falhou após 19 anos de operação normal, desligando uma bateria de íons de lítio recém-instalada.

Com a troca concluída, Koch e Meir levaram a unidade defeituosa de volta à câmara de ar para, eventualmente, regressar à Terra a bordo da futura nave de carga Dragon, da SpaceX (de Elon Musk), para que se possa tentar reparar.

O trabalho seguinte envolveu o ajuste de isolamento multicamadas em torno dos componentes sobressalentes para facilitar o acesso a eles e foi ainda direccionado um cabo ethernet. Foi nessa altura que instalaram a tal peça de que já falámos no módulo de laboratório Columbus da Agência Espacial Europeia, que será necessária também quando uma plataforma experimental for anexada mais tarde.

João Lousada é um astronauta análogo (de testes em Terra).

dn_insider
Sábado, 19 Outubro 2019
João Tomé