3202: “Lesmas-leopardo” acasalam da forma mais espantosamente bizarra (e ninguém sabe porquê)

CIÊNCIA

Ken Griffiths / Canva

As “lesmas-leopardo” têm talvez o acasalamento mais intrigante e espantoso de todo o reino animal. Os biólogos ainda não conseguiram decifrar porque razão estes moluscos acasalam desta forma.

Na escuridão da noite, duas grandes “lesmas-leopardo” começam a cortejar, circulando uma à volta da outra, antes de treparem em fila única por uma árvore ou por uma rocha. Elas criam uma espécie de corda de muco, entrelaçando os seus corpos em sentido anti-horário.

Depois, as duas lesmas entrelaçam os seus dois pénis, que saem de aberturas na lateral da cabeça, antes de trocarem esperma, que pode vir a fertilizar cada um dos seus óvulos — ou talvez ser comido. Eventualmente, uma lesma rasteja para fora, enquanto a outra a segue, comendo o trapézio de muco deixado para trás.

A surpreendente vida sexual das “lesmas-leopardo”, ou Limax maximus, há muito que é conhecida por especialistas e frequentemente aparece em documentários sobre vida selvagem. Mas, enquanto a sua dança carnal hipnotiza milhões, ninguém sabe porque é que elas acasalam desta maneira tão bizarra.

É sabido que “lesmas-leopardo”, como a maioria das lesmas, são hermafroditas. No entanto, a auto-fertilização geralmente não é a opção preferida. Isto é provável porque a selecção natural favorece o acasalamento com outro indivíduo para evitar a perda de saúde, fertilidade e perigos associados à consanguinidade.

Embora possam escolher se acasalam como machos ou fêmeas, a maioria das lesmas e caracóis acasalam como machos e fêmeas ao mesmo tempo. Além disso podem armazenar esperma durante meses e até anos e, portanto, nem sempre precisam de receber espermatozóides se já acasalaram com um parceiro melhor.

Elas podem ter o melhor dos dois mundos escolhendo comer e digerir a maioria dos espermatozóides, mantendo apenas o suficiente para fertilizar os óvulos.

Também sabemos porque é que as “lesmas-leopardo” giram no sentido anti-horário ao acasalar. Assim como os corações humanos estão quase sempre do lado esquerdo do corpo, o corpo de uma lesma também é assimétrico. Esta assimetria faz com que as “lesmas-leopardo” girem no sentido anti-horário em sincronia durante o acasalamento.

O resto é mistério

O restante do seu elaborado comportamento de acasalamento é menos bem compreendido. Pode ser que essa comunicação e cooperação sejam aspectos importantes do comportamento sexual no mundo dos moluscos.

O longo trapézio de muco pode ser um exemplo de evolução sexual para significar comprometimento, garantindo que todos os esforços de acasalamento não sejam desperdiçados. O entrelaçamento em espiral também pode facilitar o contacto físico e o comprometimento.

Mas este comportamento também é mais sinistro do que parece à primeira vista. Algumas lesmas e caracóis envolvem-se numa guerra hormonal ou conflito sexual para aumentar as suas hipóteses de fertilizar o parceiro. Por exemplo, conforme interpretado artisticamente por Isabella Rossellini, muitos caracóis apunhalam cada um com dardos amorosos, transferindo hormonas para melhorar a probabilidade de o esperma ser usado para fertilização.

A lesma Deroceras, vista no vídeo abaixo, sacode e acaricia o seu parceiro com o que parece ser um cobertor pegajoso pela mesma razão.

O belo entrelaçamento da “lesma-leopardo” pode ser outra manifestação dessa coerção sexual, maximizando a área de superfície para a transferência de hormonas. Os pénis longos também podem ser outro resultado extremo de uma corrida armamentista evolutiva para melhorar as perspectivas de fertilização.

Na ausência de um estudo directo, as explicações acima podem ser consideradas apenas especulações. A verdade é que a ciência ainda não tem um controlo firme sobre os rituais sexuais fascinantes das “lesmas-leopardo”.

Mais do que voyeurismo

Os cientistas não estão apenas a ser voyeurs quando dizem que gostariam de desvendar os mistérios do sexo das lesmas. Além de apenas entender a maravilha e a beleza do comportamento, há potenciais benefícios.

Algumas espécies de lesmas são pragas agrícolas e de jardim. Com a proibição pendente de pesticidas essenciais para uso agrícola em alguns países, há uma pressão crescente para encontrar outras maneiras de controlar a sua propagação. Uma maneira poderia ser identificar produtos químicos inofensivos que interferem nas suas vidas sexuais.

Outra abordagem poderia ser questionar porque é que algumas das lesmas que causam o maior incómodo agrícola abandonam completamente o sexo. A falta de sexo reduz a variação genética, que faz com que culturas como batata e banana sofram surtos de doenças. O estudo dos hábitos reprodutivos das lesmas pode revelar uma vulnerabilidade semelhante que poderia ser explorada para controlar as suas populações.

É claro que também pode haver benefícios que não podemos antecipar. Portanto, assim como as pessoas defendem árvores, abelhas e borboletas, precisamos de mais entusiastas de lesmas de todos os tipos para ajudar a desvendar os seus mistérios.

ZAP // The Conversation

Por ZAP
15 Dezembro, 2019

 

spacenews

 

1344: Neandertais e humanos modernos acasalaram em vários momentos

CIÊNCIA

Erich Ferdinand / Flickr (OD)

Os neandertais e os antepassados dos humanos modernos acasalaram em diversos momentos durante um período de 30 mil anos, revela um novo estudo.

O estudo, publicado a 26 de Novembro na revista Nature, aborda a relação entre os neandertais do oeste da Eurásia e os “humanos anatomicamente modernos” que deixaram África.

Nos últimos anos, os cientistas descobriram que os primeiros seres humanos que saíram da África encontraram neandertais a viver no é que hoje a Europa e a Ásia Oriental.

De facto, ao fazer análises genéticas em grande escala de fragmentos de ADN de neandertais presentes em humanos actuais do leste da Ásia e da Europa, dois especialistas da Universidade de Temple, nos EUA, constataram que os acasalamentos entre as duas espécies durante aquele período de 30 mil anos deixaram marcas nos genomas das populações não africanas contemporâneas.

“Quando os humanos anatomicamente modernos se dispersaram para fora de África, acasalaram com neandertais. O componente neandertal no genoma de humanos modernos é omnipresente em populações não africanas e, no entanto, é quantitativamente pequeno, representando uma média de apenas 2%”, explicam os autores do estudo.

Este padrão de ascendência neandertal em humanos modernos foi interpretado até agora como uma evidência que houve apenas um período de cruzamentos, que ocorreu pouco depois da saída dos nossos antepassados de África.

“Ainda assim, estudos demonstraram que a ascendência neandertal é entre 12% e 20% mais alta em indivíduos modernos do leste da Ásia em comparação com os da Europa”, escrevem os investigadores Fernando Villanea e Joshua Schraiber.

Os dois estudiosos afirmam que os padrões de ADN de origem neandertal presentes em humanos modernos se explicam melhor através da existência de vários episódios de acasalamento ocorridos entre os neandertais e as populações europeias e do leste da Ásia.

Os especialistas concluem que a recorrência dos encontros entre os humanos e os neandertais se encaixa na visão emergente que indica que as internações entre diferentes grupos de hominídeos foram frequentes e mais complexas do que se acreditava até agora.

ZAP // EFE / Phys

Por ZAP
28 Novembro, 2018

[vasaioqrcode]