1930: Afinal, a primeira exolua alguma vez descoberta não existe

(dr) Dan Durda

A primeira tentativa de detecção de uma lua fora do Sistema Solar foi questionada. Em análises posteriores dos dados, os astrónomos não conseguiram detectar a luz de uma estrela que indicaria a presença de uma lua de um planeta a passar.

Em artigos separados, duas equipas realizaram análises independentes. Verificou-se que o sinal de detecção da exolua era provavelmente um pontinho nos dados originais. O outro encontrou uma solução semelhante à análise inicial, mas advertiu que não foi uma detecção conclusiva de uma exolua.

Uma descoberta confirmada de uma exolua seria algo grande. Os astrónomos supõem que deve haver muitas delas por aí. Afinal de contas, o Sistema Solar tem muito mais luas do que planetas, por isso, teoricamente, deveriam ser bastante comuns.

Mas detectá-las é mais fácil dizer do que fazer. É possível detectar exoplanetas com base nos seus efeitos na estrela que orbitam, geralmente o ligeiro escurecimento da luz das estrelas à medida que o planeta passa entre nós e a sua estrela ou um desvio Doppler – uma mudança no comprimento de onda da luz no efeito gravitacional do planeta na estrela.

Ao tentar detectar exoluas, no entanto, existem dois grandes problemas. O primeiro é que as exoluas seriam muito menores que os exoplanetas que orbitam, o que significa que qualquer efeito que possamos observar também seria muito menor. A segunda questão é que os astrónomos precisam de ser capazes de separar quaisquer efeitos exóticos dos efeitos do seu planeta hospedeiro.

No ano passado, Alex Teachey e David Kipping, da Universidade de Columbia, anunciaram que tinham feito exatamente isso – tinham detectado pequenas quedas e oscilações acima e além do trânsito normal de um planeta em dados do telescópio espacial Kepler. Observações posteriores com o Telescópio Espacial Hubble pareciam confirmar o resultado, mostrando um segundo mergulho logo após o trânsito do planeta.

Os astrónomos chamaram à exolua candidata Kepler-1625b-i, orbitando um exoplaneta do tamanho de Júpiter chamado Kepler-1625b, que, por sua vez, orbita uma estrela amarela parecida com o Sol chamada Kepler-1625. Todo o sistema está localizado a cerca de oito mil anos-luz de distância.

De acordo com os cálculos da dupla, a exolua era do tamanho de Neptuno, o que a tornaria também uma gigante gasosa – a primeira lua gigante gasosa já vista, levantando questões interessantes sobre a formação da lua.

Laura Kreidberg do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics e os colegas conduziram uma reanálise dos dados usando uma técnica independente e descobriram que a curva de luz de trânsito resultante estava bem dentro dos parâmetros.

“Comparámos os nossos resultados directamente com a curva de luz original de Teachey & Kipping, e descobrimos que obtemos um melhor ajuste aos dados usando um modelo com menos parâmetros livres”, escreveram no seu artigo. “Discutimos possíveis fontes para a discrepância nos nossos resultados e concluímos que o sinal de trânsito lunar encontrado por Teachey & Kipping foi provavelmente um artefacto da redução de dados”.

Enquanto isso, René Heller, do Instituto Max Planck de Pesquisa do Sistema Solar, e os colegas estavam a realizar a sua própria análise. “Apesar de encontrarmos uma solução semelhante para o modelo planeta-lua àquela proposta anteriormente, uma consideração cuidadosa das suas evidências estatísticas leva-nos a acreditar que esta não é uma detecção segura da exolua”, escreveram no seu artigo.

Isso não significa que não exista uma exolua. Num novo artigo, Teachey, Kipping e outros registaram os seus números, quantificando que a probabilidade dos mergulhos de luz serem causados ​​por um planeta do tamanho de Neptuno (em vez de uma lua) é inferior a 0,75%. Também responderam à análise de Kreidberg, observando que o método usado era tão provável de ter apagado a exolua como de ter introduzido uma.

Resta ainda mais uma prova que aponta para a possível existência de uma exolua. Nos dados, o planeta começou o seu trânsito 1,75 horas antes do esperado. Todos os três artigos concordaram que esse trânsito inicial aconteceu. Por isso, o Kepler-1625b-i ainda está em cima na mesa.

ZAP // Science Alert
Por ZAP
6 Maio, 2019

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1929: Misteriosa estrela escondida na Ursa Maior fugiu de outra galáxia

NASA

Uma das formações estelares mais reconhecíveis na nossa galáxia pode estar a abrigar uma fugitiva intergaláctica. Escondida na constelação da Ursa Maior, os astrónomos recentemente expulsaram uma estrela estranha, diferente de qualquer outra na Via Láctea.

Oficialmente conhecido como J1124 + 4535, este corpo celeste bizarro parece ter uma assinatura química incomum e, incidentalmente, a sua origem. Usando um telescópio espectroscópio na China que consegue analisar o espectro de luz de uma estrela, os cientistas notaram que este contém uma mera fracção dos compostos químicos de magnésio e ferro vistos entre os seus vizinhos.

Um estudo de acompanhamento do Telescópio Subaru, no Japão, confirmou as descobertas, além de revelar uma curiosa abundância de um químico chamado európio na estrela, muito mais do que o próprio Sol contém.

A proporção é diferente de tudo que já se viu no resto das estrelas da galáxia – e os cientistas acham que esta pode pertencer a outra galáxia, um remanescente solitário de uma galáxia anã que terá sido engolida pela nossa.

“Estrelas como esta foram encontradas em galáxias anãs actuais“, explicam os autores, “fornecendo a mais clara assinatura química de eventos de acreção passados ​​na Via Láctea.” Uma estrela como J1124 + 4535 é extremamente rara e intrusa na nossa galáxia, mas não significa que esteja sozinha no Universo.

Astrónomos recentemente observaram outras estrelas com baixos teores de metais, voando na periferia da Via Láctea. Além do mais, explicam os autores no artigo publicado na revista Nature Astronomy, as estrelas que se formam em galáxias anãs que orbitam a nossa, como a Ursa Menor, têm composições semelhantes, apresentando baixos níveis de sódio, escândio, níquel e zinco.

“Estrelas formam-se a partir de nuvens de gás interestelar”, explica um comunicado de imprensa sobre a descoberta. “As relações de elemento da nuvem pai transmitem uma assinatura química observável nas estrelas formadas naquela nuvem. Assim, as estrelas formadas juntas têm proporções de elementos semelhantes“.

Por causa de suas semelhanças, os astrónomos acham que o J1124 + 4535 deve ter vindo de uma galáxia anã evoluída e antiga, um pouco semelhante à Ursa Menor. É a primeira vez que vimos algo assim na nossa própria galáxia.

ZAP // Science Alert
Por ZAP
6 Maio, 2019

 

1928: Os restos das bombas atómicas chegaram às entranhas das criaturas no lugar mais remoto da Terra

PH2 Norr, U.S. Navy / Wikimedia

A Guerra Fria já terminou, mas o seu legado ainda continua vivo, mesmo nos corpos de criaturas que vivem na mais profunda trincheira subaquática do mundo.

No fundo do Pacífico Oeste, nas suas profundezas mais escuras – o ponto mais profundo da Terra, a Fossa das Marianas – uma equipa de cientistas descobriram a presença de isótopos de carbono instáveis nos corpos de animais parecidos com camarões.

Ao identificar a “impressão digital” distintiva dos isótopos, os investigadores conseguiram rastreá-lo até às sobras de ogivas nucleares da Guerra Fria.

Segundo o artigo publicado na revista Geophysical Research Letters, cientistas liderados pela Academia Chinesa de Ciências documentaram como as explosões de atmosfera de ogivas nucleares acima do Pacífico acabaram nas entranhas de pequenos crustáceos a profundidades de até 11 mil metros.

A equipe de cientistas começou a recolher pequenos crustáceos, conhecidos como anfípodes, na primavera de 2017. Análises do conteúdo do tecido muscular e dos intestinos encontraram níveis estranhamente elevados do carbono do isótopo instável do carbono-14 (14C), um sinal de denotações termo-nucleares.

O pequeno grupo de nações com energia nuclear do mundo – principalmente os EUA e a ex-URSS – realizou mais de duas mil explosões em testes nucleares desde 1945, quase 400 delas denotadas na atmosfera entre 1945 e 1963. Como resultado dessa actividade atómica, a quantidade de 14C na atmosfera duplicou durante os anos 1950 e 1960.

Aparentemente, esse 14C “desceu” até às águas superficiais do oceano. Aqui, foi comido por criaturas que habitam a superfície, onde penetrou profundamente na cadeia alimentar da vida marinha do Pacífico. Como necrófagos, os anfípodes também comem carne apodrecida de criaturas marinhas que flutuaram até o fundo do mar depois de morrerem.

Os níveis de 14C também sugeriram que esses habitantes do mar profundo têm uma vida útil relativamente longa de mais de dez anos, muito maior do que os seus primos de águas rasas. “Esta bomba 14C misturou-se rapidamente nos reservatórios de carbono oceânicos e terrestres de superfície, permitindo que o 14C seja rastreado dentro do ciclo de carbono numa escala de tempo curta, de anos a décadas”, escrevem os autores do estudo.

A radioactividade não é a única relíquia da actividade humana que pode ser encontrada nestas trincheiras. Cientistas encontraram sacos de plástico na Fossa das Marianas.

Ainda mais preocupante, um estudo recente publicado no início deste ano descobriu a presença de micro-plásticos em animais que vivem na Fossa das Marianas. De facto, quase 75% do camarão testado neste estudo continha pelo menos uma micro-partícula de plástico, mostrando que a influência humana se espalhou até nos lugares mais remotos da Terra.

ZAP // IFL Science
Por ZAP
6 Maio, 2019

 

1927: A Humanidade pode ter chegado à Terra “à boleia” de um Oumuamua

ESA / M. Kornmesser / European Southern Observatory

Cientistas colocam a hipótese de a Humanidade ter chegado à Terra vinda de um outro sistema solar. Os humanos podem ter sido trazidos por um objecto semelhante ao Oumuamua.

O Oumuamua continua a ser um quebra-cabeças para os cientistas, que entre teorias de que a Terra pode guardar um no seu interior ou que se trata de uma nave alienígena, há uma nova que pode explicar o fenómeno de objectos como este.

Depois de cientistas sugerirem que o Oumuamua pode não ter sido o primeiro meteoro a passar pela Terra, abre-se agora a possibilidade de este fenómeno ter acontecido mais vezes do que pensávamos. A opinião é partilhada por Bill Bottke, que dirige o Departamento de Estudos Espaciais do Southwest Research Institute no Colorado.

O cientista acredita que objectos como o Oumuamua podem ser responsáveis pela transferência de vida de um mundo para outro – uma ideia conhecida como panspermia. O tamanho do Oumuamua é desconhecido, mas segundo a Sputnik News, os cientistas acreditam que tenha cerca de 800 metros comprimento.

O objecto causa intriga na comunidade científica, já que apresenta uma “aceleração não-gravitacional” ao se afastar do Sol. A teoria é que este seja um corpo gelado e os seus estranhos movimentos sejam causados por uma fuga de gás.

“Isso indica que o gelo pode sobreviver a estas distâncias interestelares”, afirmou a astro-bióloga Karen Meech, do Instituto de Astronomia da Universidade do Havai. A especialista em astrobiologia acredita que um objecto como o Oumuamua pode ter viajado pelo espaço durante mais de 10 milhões de anos até chegar ao nosso sistema solar. Contudo, a sua origem continua a ser um mistério para os astrónomos.

Se o Oumuamua seria capaz de trazer a Humanidade com ele, é ainda difícil de provar. A Sputnik News explica que não é possível saber se quaisquer criaturas a bordo conseguiriam sobreviver ao impacto com a Terra, relembrando que o objecto passou a 215.000 quilómetros por hora.

Ao todo, quase 100 objectos semelhantes ao Oumuamua já atingiram o planeta Terra durante a sua existência. Até hoje, não se sabe se algum deles transportava vida em si.

ZAP // Sputnik News
Por ZAP
5 Maio, 2019